Szelén: a kémiai elem, amit a Holdról neveztek el

A szelén egy kémiai elem. Bár nagy mennyiségben méreg, kis mennyiségben, esszenciális nyomelemként az emberi szervezetnek folyamatosan szüksége van szelénre. Neve a ’szeléné’ görög szóból származik, ami a Hold görög neve. Honnan származik ez a név?

Berzelius, svéd vegyész (a híres orvosi egyetem a Karolinska Institutet egyik alapítója) 1817 augusztusában egy hónapot töltött Gripsholmban, a Stockholmtól nyugatra fekvő svéd városkában. Berzelius egy másik híres vegyész, Johan Gahn kénsav-, és salétromsavgyártó üzemeit tanulmányozta. (Gahn fedezte fel a mangánt…) Az üzem korábbi tulajdonosa arra lett figyelmes, hogy az ólomkamrában vörös iszap maradt vissza, ha a falun-i bányából származó piritet (vas-szulfidot) dolgozták fel. Az iszapról azt gondolták, hogy egy súlyosan mérgező elemet, arzént tartalmaz, ezért nem akarták a falun-i piritet feldolgozni.

Gahn és Eggertz (ő is svéd vegyész, és már meg sem lepődünk azon, hogy az ő módszerével lehet meghatározni az acél széntartalmát) mindketten Falun-ból származtak, és jó lokálpatriótaként fontosnak tartották, hogy az ottani bánya működni tudjon. Ezért Berzelius és Gahn – a két szakértő – megvizsgálta a vöröses üledéket. 200 kilogram kén pörkölésekor 3 gramm visszamaradó csapadékot kaptak. A minta elemzésekor a tellúrra – az 1780-ban Erdélyben felfedezett elemre – gyanakodtak, Berzelius két tudóstársának akkoriban írt levelében még a tellurt említi. Berzelius azonban még mindig nem volt nyugodt, hiszen korábban soha sem találtak tellúrt a Falun-ból származó ércekben. Berzelius 1818 elején Stockholmban, a laboratóriumában megismételte a kísérletet, és arra a következtetésre jutott, hogy egy addig ismeretlen elemet fedezett fel.

Az új elemnek fémes tulajdonságai voltak, de a kénre is hasonlított, emiatt akár lehetett volna a kén egy addig ismeretlen módosulata is. Fémes állapotban fényes szürke színű a felülete, kémcsőben láng felett hevítve azúrkék lánggal ég, tormaszagot(!) árasztva A tormaszag egyébként a tellúr jellegzetes tulajdonsága, eleinte ez tévesztette meg Berzeliust.

A tellur a nevét a Földről kapta, a latin tellus szó jelentése Föld. Berzelius az általa felfedezett elemről azt gondolta, hogy az ugyanúgy kísérője a tellurnak, mint ahogyan a Hold a Földnek, ezért döntött úgy, hogy ezt az újonnan felfedezett elemet a Holdról nevezi el. Így lett az új elem neve: szelén.